El «campo de juego del diablo» del combate urbano en el que Israel se prepara a entrar

Fuego intenso desde tejados y apartamentos trampa.

Proyectiles perforantes que hacen estallar los vehículos de transporte de tropas.

Combatientes que se mezclan con civiles, lanzan emboscadas con drones o surgen de túneles llenos de munición, alimentos y agua suficientes para mantener una larga guerra.

Mientras el ejército israelí reúne tanques en la frontera de la Franja de Gaza para una invasión con la que amenaza de aplastar a Hamás, los expertos advierten de que las tropas del país podrían enfrentarse en la ciudad de Gaza y otras zonas densamente pobladas a algunos de los combates calle por calle más encarnizados desde la Segunda Guerra Mundial.

Simpatizantes del grupo estudiantil de un partido religioso «Islami Jamiat-e-Talaba» corean consignas durante una concentración contra los ataques aéreos israelíes sobre Gaza y para mostrar solidaridad con el pueblo palestino, en Islamabad, Pakistán, miércoles 25 de octubre de 2023. (AP Photo/Anjum Naveed)

Estudiosos de la guerra urbana y funcionarios estadounidenses ofrecen comparaciones funestas con Irak:

Piense en Faluya, Irak, en 2004, las batallas más intensas a las que se habían enfrentado las tropas estadounidenses desde Vietnam; o la lucha de nueve meses para derrotar al grupo Estado Islámico en Mosul, Irak, en 2016, que provocó la muerte de 10.000 civiles.

A continuación, multiplique el número de víctimas destructivas, posiblemente de forma exponencial.

Hamás tiene entre tres y cinco veces más combatientes -quizá 40.000 en total- que los que tenía el Estado Islámico en Mosul.

Puede obtener reservas de una población joven e inquieta y cuenta con el apoyo internacional de países como Irán.

Incluso por su cuenta, los dirigentes de Hamás han tenido años para prepararse para la batalla en toda Gaza, incluso en las calles de las ciudades, donde la superioridad de los tanques y las municiones precisas puede verse obstaculizada por las tácticas de guerrilla.

«Va a ser feo», dijo el teniente coronel Thomas Arnold, estratega del ejército estadounidense que ha publicado estudios sobre operaciones urbanas en Oriente Medio.

«Las ciudades son el patio de recreo del diablo; lo hacen todo infinitamente más difícil».

Benjamin Netanyahu, primer ministro de Israel, ha prometido «demoler Hamás».

Sin definir claramente lo que eso significa, se comprometió a expulsar al grupo de Gaza después de que su ataque del 7 de octubre contra Israel matara a 1.400 personas y provocara el secuestro de más de 200 más.

Pero Gaza, densamente urbanizada y con Hamás profundamente atrincherado, es un campo de batalla especialmente complejo.

Preocupado por los retos que se avecinan, el gobierno de Biden ha enviado a altos mandos militares a asesorar a los israelíes, basándose en sus propias experiencias en Irak, al tiempo que presiona a Israel para que retrase la invasión y deje más tiempo para negociar la liberación de los rehenes tomados por Hamás y para entregar más ayuda humanitaria.

A los funcionarios estadounidenses les preocupa que Israel carezca de un plan con objetivos claros y alcanzables que evite una enorme pérdida de vidas entre los más de 2 millones de civiles palestinos de Gaza.

«Les he animado a que lleven a cabo sus operaciones de acuerdo con el derecho de guerra», declaró el domingo el Secretario de Defensa, Lloyd Austin.

Si nos guiamos por la historia, hay tres factores que con toda probabilidad determinarían una guerra terrestre en las ciudades de Gaza: el entorno urbano, la interacción entre combatientes y civiles y las presiones políticas.

El entorno urbano

La Franja de Gaza tiene unos 140 kilómetros cuadrados, una estrecha franja ligeramente mayor en superficie que Las Vegas, con un conglomerado de núcleos de población urbana.

La ciudad de Gaza, la capital, tiene alrededor de 700.000 habitantes hacinados en unos 32 kilómetros cuadrados, con más edificios altos que los que tuvieron que afrontar las fuerzas dirigidas por Estados Unidos en la batalla por Mosul, lo que crea un frente tridimensional más peligroso.

Muchas invasiones urbanas -desde la Edad Media hasta la modernidad- han comenzado con un rápido avance, para después estancarse en distritos que favorecen a los defensores.

Mosul es un buen ejemplo; otro es el asedio de Mariupol el año pasado.

Unos pocos miles de soldados ucranianos resistieron durante casi tres meses el avance de una fuerza rusa cinco u ocho veces mayor.

«Aprovecharon con gran eficacia los pesados edificios industriales de la ciudad y su red subterránea», escribió John Spencer, catedrático de estudios de guerra urbana del Instituto de Guerra Moderna de la Academia Militar de Estados Unidos, en un informe sobre el primer año de la guerra de Ucrania.

Las ciudades también pueden ser maleables.

Israel ha destruido cientos de edificios de Gaza en ataques aéreos.

Hamás, mucho antes de su asalto a Israel este mes, había construido cientos de kilómetros de túneles bajo la ciudad de Gaza que pueden utilizarse para desplazarse entre posiciones de ataque, ocultar rehenes y proteger suministros.

Es probable que si Israel invade la zona se encuentren más sorpresas: fábricas de cohetes bajo las escuelas o armas almacenadas en mezquitas.

En Mosul, donde el Estado Islámico tuvo menos tiempo para atrincherarse, los combatientes agujerearon las paredes para poder disparar a los tanques a través de los edificios.

Utilizaron drones baratos con cámaras para guiar a los conductores de coches bomba y tendieron lonas sobre las calles para ocultar los suministros.

Allí y en otros lugares se han colocado explosivos en los escombros y en las puertas de los apartamentos.

Se han utilizado frigoríficos, basura ardiendo y bloques de motor para obstaculizar el paso de vehículos militares.

«Las ciudades pueden mitigar sus ventajas tecnológicas», afirma Arnold, que está terminando un doctorado en la Universidad de Virginia.

«Mientras Israel espera su momento -preparando las condiciones, dejando caer edificios, preparando a sus tropas- es casi seguro que el otro bando también se está preparando».

El pueblo

La guerra urbana tiende a desdibujar la línea más a menudo, de maneras mortales.

Israel ya ha sido acusado de matar a miles de civiles en ataques aéreos, entre ellos 1.200 niños, según el Ministerio de Sanidad de Gaza, dirigido por Hamás.

Estas cifras no se han podido verificar de forma independiente, pero es evidente que el riesgo para los civiles sigue siendo alto.

Aunque Israel anima a los habitantes de la ciudad de Gaza a trasladarse al sur, a zonas más seguras, muchos obedecen las instrucciones de Hamás o de líderes religiosos de quedarse, o dicen que no pueden permitirse marcharse.

En 2004, la administración Bush dio a los marines estadounidenses sólo 72 horas para planificar una invasión de Faluya después de que cuatro contratistas estadounidenses fueran asesinados, con sus cuerpos mutilados amarrados a un puente.

Los mandos advirtieron de que una operación motivada por la venganza pondría en peligro a los civiles y fracasaría, y se retiraron tras sufrir grandes pérdidas, dando a los iraquíes seis meses para huir antes de una segunda ofensiva.

Se calcula que entre 30.000 y 90.000 se quedaron.

«A muchos civiles inocentes no se les permitió marcharse», dijo Freddie Blish, teniente coronel retirado de los marines estadounidenses que estuvo desplegado en Faluya como ingeniero de combate.

«Y eso es lo que va a pasar con Hamás; los van a utilizar como escudos humanos».

Israel ha hecho hincapié en que no ataca a civiles.

Pero en las batallas urbanas, los comandantes a menudo reciben disparos desde estructuras que albergan tanto a combatientes como a familias, lo que obliga a tomar una decisión:

Despejar las habitaciones con tropas, poniéndolas en peligro, o pedir una respuesta más contundente que podría matar a civiles.

La tolerancia a la pérdida de tropas tiende a disminuir a medida que se prolonga la guerra urbana.

En Mosul, después de que el número de bajas entre las tropas iraquíes alcanzara el 50%, aumentaron los ataques aéreos.

Los iraquíes exigieron a menudo a sus socios estadounidenses que derribaran más de un edificio.

«No avanzarían hasta que arrasáramos la manzana», dijo Amos Fox, planificador militar estadounidense en Irak durante la operación de Mosul.

Fueron necesarios 252 días y 100.000 soldados iraquíes, con apoyo aéreo estadounidense, para librar a Mosul del ISIS.

Además de 10.000 civiles, murieron 8.200 soldados iraquíes y al menos 13.000 edificios quedaron inhabitables, según Naciones Unidas.

Las tropas israelíes, aunque mejor entrenadas que el ejército iraquí, con años para preparar planes de invasión y unidades especiales de ingeniería para retos como los túneles, se enfrentarán a un adversario más duro.

Había entre 3.000 y 5.000 combatientes del ISIS en Mosul al comienzo de la operación, según las primeras estimaciones militares estadounidenses, y algunos miles más llegaron después.

Se calcula que el ala militar de Hamás, las Brigadas Al Qassam, cuenta con entre 30.000 y 40.000 efectivos, sin contar los miles de militantes de otros grupos como la Yihad Islámica Palestina.

La mayoría de los combatientes del ISIS también procedían de otros países.

Los combatientes de Hamás crecieron en Gaza.

Sus unidades están unidas por la ubicación, la familia, la fe y la frustración compartida con Israel.

«Conocen las calles. Conocen los túneles», afirma Blish, teniente coronel retirado.

«Va a ser una dura lucha».

Geopolítica

Las guerras recientes rara vez han ido tan rápido como cualquiera de las partes esperaba:

Se suponía que Mosul iba a quedar libre en tres meses, no en nueve; Rusia esperaba una victoria rápida en Kiev, Ucrania.

Y a medida que aumenta el número de muertos y las economías se desmoronan, el apoyo internacional suele debilitarse.

Los dirigentes ucranianos lo saben mejor que nadie, pero Israel también tiene experiencia en el desafío político y militar que supone un conflicto prolongado.

La última invasión terrestre de Israel en Gaza, en 2014, duró menos de tres semanas.

Como señaló recientemente Spencer en el Modern War Institute de West Point, Israel «ha librado casi todas las guerras de su historia en una carrera contra el tiempo, tratando de alcanzar sus objetivos antes de que la presión internacional le obligue a detener las operaciones.»

En el caso actual, los funcionarios israelíes han advertido que esperan varios meses de lucha, si no años.

Eso supondría un aumento de la demanda de armas y una mayor volatilidad mundial.

Los funcionarios estadounidenses están preocupados por la posibilidad de que la guerra se extienda a Líbano e Irán, junto con posibles ataques contra las tropas estadounidenses en Irak.

Estas preocupaciones podrían afectar a la forma en que Washington asesora a Israel a medida que evoluciona el conflicto.

En guerras anteriores, la opinión pública israelí apoyó las operaciones militares siempre que mostraran progresos, con pruebas de destrucción de arsenales de armas y otros resultados tangibles.

Las bajas -66 soldados israelíes murieron en la guerra de 2014- importaban menos que «la percepción del éxito de la campaña», según un informe de Rand Corp. de 2017.

Ahora, sin embargo, las encuestas muestran que los israelíes tienen menos fe en su gobierno bajo el liderazgo divisivo de Netanyahu y después de su fracaso para evitar el reciente ataque.

La definición de éxito también es más amplia esta vez y puede ser más difícil de lograr en parte porque Hamás se ha fortalecido con la ayuda de Irán, aumentando enormemente sus arsenales de cohetes y desplegando nueva tecnología como drones.

Hamás e Israel ya se han enzarzado en una lucha por la simpatía que ha provocado airadas protestas en todo el mundo y ha convertido de nuevo a Oriente Próximo en una fuente de ansiedad internacional.

La forma en que ambos bandos luchen con arsenales de armas en ciudades abarrotadas de gente creará una prueba aún más transformadora de narrativas y fuerza de voluntad enfrentadas mientras dure la guerra.

c.2023 The New York Times Company